Daarna in Dragon Ball Z, ontmoet Goku op een dag zijn slechte broer Raditz. Hij vertelt Goku dat hij in feite een Saiyan is en dat zijn Saiyan-naam Kakarot is. Als Raditz Gohan, Goku's zoon ontvoert, redt Goku uiteindelijk Gohan met de hulp van Piccolo, maar daarbij sterft Goku. Goku begint te trainen in The Other World onder de begeleiding van Koning Kaio. Koning Kaio leert Goku onder andere de Kaio-Ken en de Spirit Bomb.

Goku wordt weer tot leven gewekt en maakt zich klaar om de strijd aan te gaan met twee andere Saiyans die een jaar later arriveren na Raditz, Nappa en Vegeta, de prins van de Saiyans. De twee Saiyans weten van het bestaan van de Dragon Balls doordat Raditz de zender van zijn scouter (een apparaat dat vechtkracht kan meten) aanhad toen Piccolo hem vertelde over de Dragon Balls.

Uiteindelijk arriveert Goku en verslaat hij Nappa zonder moeite, die dan afgemaakt wordt door Vegeta. Daarna begint Goku de strijd aan te gaan met Vegeta, waarbij dankbaar gebruikmaakt van de Kaio-Ken techniek en de Spirit Bomb. Vegeta transformeert in een Oozaru, een enorm grote aap, en staat op het punt Goku te doden, hij wordt uiteindelijk verslagen omdat zijn staart wordt afgesneden door Yajirobe en terug transformeert wat hem al zijn kracht kost. Krilin kan de zwaar afgezwakte Vegeta afmaken maar Goku zegt hem Vegeta te laten gaan. Hij laat hem ontsnappen op verantwoordelijkheid van Goku.